Los primates pueden haber dejado árboles por el asteroide que acabó con los dinosaurios

Un chimpancé
Un chimpancé

Cuando un asteroide golpeó hace 66 millones de años atrás y acabó con los dinosaurios y con las tres cuartas partes de la vida en la Tierra, los primeros ancestros de los primates y marsupiales se encontraban entre los únicos mamíferos arbóreos que sobrevivieron, según un nuevo estudio.

Las especies arbóreas estaban especialmente en riesgo de extinción debido a la deforestación global causada por incendios forestales por el impacto del asteroide.

En el estudio, los modelos informáticos, los registros fósiles y la información de los mamíferos vivos revelaron que la mayoría de los mamíferos supervivientes no dependían de los árboles, aunque los pocos mamíferos arbóreos que vivían, incluidos los antepasados ​​humanos, pueden haber sido lo suficientemente versátiles como para adaptarse a la pérdida de árboles.

El estudio apunta a la influencia de este evento de extinción, conocido como el límite Cretácico-Paleógeno (K-Pg), en la configuración de la evolución temprana y la diversificación de los mamíferos.

“Una posible explicación de cómo los primates sobrevivieron a través de la frontera K-Pg, a pesar de ser arbóreos, podría deberse a cierta flexibilidad de comportamiento, que puede haber sido un factor crítico que les permitió sobrevivir”, dijo Jonathan Hughes, co-primer autor y estudiante de doctorado en el laboratorio de Jeremy Searle, profesor de ecología y biología evolutiva en la Facultad de Agricultura y Ciencias de la Vida, en la Universidad de Cornell.

El co-primer autor Jacob Berv, Ph.D. ’19, es actualmente becario de ciencias biológicas en la Universidad de Michigan.

El estudio, “Selectividad ecológica y la evolución de la preferencia de sustrato de mamíferos a través del límite K-Pg”, se publicó el 11 de octubre de 2021 en la revista Ecology and Evolution.

Los primeros mamíferos aparecieron hace aproximadamente 300 millones de años y pueden haberse diversificado junto con una expansión de plantas con flores unos 20 millones de años antes del evento K-Pg.

Cuando el asteroide golpeó, muchos de estos linajes de mamíferos murieron, dijo Hughes.

“Al mismo tiempo, los mamíferos que sobrevivieron se diversificaron en todos los nuevos nichos ecológicos que se abrieron cuando los dinosaurios y otras especies se extinguieron”, explico.

En el estudio, los investigadores utilizaron filogenias publicadas (diagramas ramificados en forma de árbol que muestran la relación evolutiva entre grupos de organismos) para los mamíferos.

Luego clasificaron a cada mamífero vivo en esas filogenias en tres categorías: arbóreas, semi arbóreas y no arbóreas, según sus hábitats preferidos.

También diseñaron modelos informáticos que reconstruyeron la historia evolutiva de los mamíferos.

Los fósiles de mamíferos alrededor del K-Pg son muy raros y difíciles de usar para interpretar la preferencia de hábitat de un animal.

Los investigadores compararon la información conocida de los mamíferos vivos con los fósiles disponibles para ayudar a proporcionar un contexto adicional para sus resultados.

En general, los modelos mostraron que las especies supervivientes eran predominantemente no arbóreas a través del evento K-Pg, con dos posibles excepciones: antepasados ​​de primates y marsupiales.

Se descubrió que los antepasados ​​de los primates y sus parientes más cercanos eran arbóreos justo antes del evento K-Pg en todos los modelos.

Se encontró que los ancestros marsupiales eran arbóreos en la mitad de las reconstrucciones del modelo.

Los investigadores también examinaron cómo los mamíferos como grupo pueden haber cambiado con el tiempo.

“Pudimos ver que antes del evento K-Pg, alrededor de ese período de tiempo, hubo un gran aumento en las transiciones de arbóreas y semi arbóreas a no arbóreas, por lo que no es solo que estamos viendo en su mayoría no- [especies] arbóreas, pero las cosas se estaban alejando rápidamente de la arboricultura”, dijo Hughes.

Referencia: “Ecological selectivity and the evolution of mammalian substrate preference across the K–Pg boundary” by Jonathan J. Hughes, Jacob S. Berv, Stephen G. B. Chester, Eric J. Sargis and Daniel J. Field, 11 October 2021, Ecology and Evolution.

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